Israel needs ‘credible’ plan to protect civilians before Rafah offensive can proceed, Biden says

Israel no debería llevar a cabo una operación militar contra el grupo militante Hamás en la ciudad fronteriza de Rafah, densamente poblada en Gaza, sin un plan “creíble y ejecutable” para proteger a los civiles, dijo el domingo el presidente estadounidense Joe Biden al primer ministro Benjamín Netanyahu, dijo la Casa Blanca.

Fue el lenguaje más contundente hasta el momento del presidente sobre la posible operación. Biden, quien la semana pasada calificó la respuesta militar de Israel en Gaza como “exagerada”, también buscó medidas “urgentes y específicas” para fortalecer la ayuda humanitaria. El Canal 13 de la televisión israelí dijo que la conversación duró 45 minutos.

La discusión sobre la posibilidad de un acuerdo de alto el fuego ocupó gran parte de la llamada, dijo un alto funcionario de la administración estadounidense. Después de semanas de diplomacia, ahora existe “prácticamente” un “marco” para un acuerdo que podría suponer la liberación de los rehenes restantes en poder de Hamas a cambio de un cese de los combates.

El funcionario, que habló bajo condición de anonimato para discutir las negociaciones, reconoció que “persisten lagunas”, pero se negó a dar detalles. El funcionario dijo que la presión militar sobre Hamas en la ciudad sureña de Khan Younis en las últimas semanas ayudó a que el grupo estuviera más cerca de aceptar un acuerdo.

La oficina de Netanyahu se negó a comentar sobre la llamada. La estación de televisión Hamas Al-Aqsa citó anteriormente a un funcionario anónimo de Hamas diciendo que cualquier invasión de Rafah “haría estallar” las conversaciones mediadas por Estados Unidos, Egipto y Qatar.

Un tanque israelí dispara un proyectil cerca de la frontera sur del país con Gaza el domingo. (Amir Cohen/Reuters)

Biden y Netanyahu hablaron después de que dos funcionarios egipcios y un diplomático occidental dijeran que Egipto suspendería su tratado de paz con Israel si se envían tropas a Rafah. Egipto teme que esa medida pueda empujar a los palestinos hacia la península del Sinaí y forzar el cierre de la principal ruta de suministro de ayuda a Gaza.

La amenaza de suspender los Acuerdos de Camp David, piedra angular de la estabilidad regional durante casi medio siglo, se produjo después de que Netanyahu dijera que enviar tropas a Rafah era necesario para ganar la guerra de cuatro meses contra Hamás. Afirmó que Hamás tiene allí cuatro batallones.

Más de la mitad de los 2,3 millones de habitantes de Gaza han huido a Rafah para escapar de los combates en otras zonas, y están hacinados en campamentos de tiendas de campaña y refugios gestionados por la ONU. Egipto teme una afluencia masiva de refugiados palestinos a quienes tal vez nunca se les permita regresar.

Netanyahu dijo domingo de noticias fox que hay “mucho espacio al norte de Rafah para que puedan ir” después de la ofensiva de Israel en otras partes de Gaza, y dijo que Israel dirigiría a los evacuados con “volantes, teléfonos móviles y corredores seguros y otras cosas”. Pero la ofensiva ha causado una destrucción generalizada, con poca capacidad para acoger a la gente.

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Mientras continúan los esfuerzos por negociar un acuerdo de alto el fuego entre Israel y Hamás, el primer ministro israelí, Benjamín Netanyahu, se enfrenta a presiones contrapuestas para lograrlo y seguir persiguiendo incesantemente a Hamás.

El enfrentamiento entre Israel y Egipto, dos aliados cercanos de Estados Unidos, tomó forma cuando grupos de ayuda advirtieron que una ofensiva en Rafah empeoraría la catastrófica situación humanitaria en Gaza. Alrededor del 80 por ciento de los residentes han huido de sus hogares y la ONU dice que una cuarta parte de la población se enfrenta a la hambruna.

Una operación terrestre en Rafah podría cortar una de las únicas vías para la entrega de alimentos y suministros médicos. Cuarenta y cuatro camiones con ayuda entraron a Gaza el domingo, dijo Wael Abu Omar, portavoz de la Autoridad Palestina de Cruces. Alrededor de 500 ingresaban diariamente antes de la guerra.

‘Todos los meses tenemos que mudarnos’

Los funcionarios hablaron bajo condición de anonimato porque no estaban autorizados a informar a los periodistas sobre las delicadas negociaciones. Qatar, Arabia Saudita y otros países también han advertido sobre graves repercusiones si Israel entra en Rafah.

“Una ofensiva israelí sobre Rafah conduciría a una catástrofe humanitaria indescriptible y a graves tensiones con Egipto”, escribió el jefe de política exterior de la Unión Europea, Josep Borrell, en X, el sitio de redes sociales anteriormente conocido como Twitter. Human Rights Watch dijo que el desplazamiento forzado es un crimen de guerra.

La Casa Blanca, que ha enviado armas a Israel y lo ha protegido de los llamados internacionales a un alto el fuego, ha advertido que una operación terrestre en Rafah sería un “desastre” para los civiles.

El alambre de púas en los marcos de primer plano desplazó a las personas en el fondo reunidas alrededor de una tienda de campaña y una cuerda para lavar la ropa.
Palestinos desplazados por el refugio de guerra Israel-Hamas en Rafah, en el sur de la Franja de Gaza, el sábado. (Mohamed Salem/Reuters)

Israel y Egipto libraron cinco guerras antes de firmar los Acuerdos de Camp David, negociados por Estados Unidos a finales de los años 1970. El acuerdo incluye disposiciones que rigen el despliegue de fuerzas a ambos lados de la frontera fuertemente fortificada.

Los funcionarios egipcios temen que si se traspasa la frontera, los militares no podrán detener una marea de personas que huyen hacia la península del Sinaí.

Las Naciones Unidas dicen que Rafah, que normalmente alberga a menos de 300.000 personas, ahora alberga a 1,4 millones más y está “gravemente superpoblada”.

Este gif presenta imágenes aéreas de satélite que muestran un pueblo escasamente poblado y el mismo pueblo pero muy poblado.
Esta imagen satelital proporcionada por Planet Labs PBC muestra la ciudad de Rafah, en el sur de Gaza, el 13 de octubre de 2023, a la izquierda, y el 14 de enero. (Planeta Labs PBC/The Associated Press)

Dentro de Rafah, algunos desplazados estaban haciendo sus maletas nuevamente.

Rafat y Fedaa Abu Haloub, que huyeron de Beit Lahia en el norte a principios de la guerra, colocaron sus pertenencias en un camión. “No sabemos dónde podemos llevarlo con seguridad”, dijo Fedaa sobre su bebé. “Todos los meses tenemos que mudarnos”.

Om Mohammad Al-Ghemry, desplazada de Nuseirat, dijo que esperaba que Egipto no permitiera que Israel obligara a los palestinos a huir al Sinaí “porque no queremos irnos”.

112 cadáveres trasladados al hospital de Gaza en un día

Hasta ahora, Israel ha ordenado a gran parte de la población de Gaza que huya hacia el sur, y las órdenes de evacuación cubren dos tercios del territorio.

Continúan los intensos combates en el centro de Gaza y Khan Younis. En la ciudad de Gaza, los residentes restantes cubrieron cadáveres en descomposición en las calles o llevaron cadáveres a las tumbas.

El Ministerio de Salud de Gaza dijo el domingo que los cuerpos de 112 personas muertas en todo el territorio habían sido llevados a hospitales en las últimas 24 horas. El número de muertos es 28.176 desde el inicio de la guerra. El ministerio no distingue entre civiles y combatientes, pero dice que la mayoría de los muertos eran mujeres y niños.

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Arif Husain, economista jefe del Programa Mundial de Alimentos, dijo a Rosemary Barton Live que “prácticamente todos” los que viven en Gaza sufren hambre, y alrededor de una cuarta parte de la población está “literalmente muriendo de hambre”.

La guerra comenzó con el ataque de Hamás al sur de Israel el 7 de octubre, cuando unas 1.200 personas, en su mayoría civiles, fueron asesinadas y otras 250 fueron secuestradas, según recuentos israelíes. Más de 100 rehenes fueron liberados en noviembre durante un alto el fuego de una semana a cambio de 240 prisioneros palestinos. Algunos de los rehenes restantes han muerto.

Hamás ha dicho que no liberará más rehenes a menos que Israel ponga fin a su ofensiva y se retire de Gaza. También ha exigido la liberación de cientos de prisioneros palestinos, incluidos militantes de alto rango que cumplen cadena perpetua.

Netanyahu ha descartado ambas demandas, diciendo que Israel seguirá luchando hasta la “victoria total” y el regreso de todos los rehenes.

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