Caitlin Clark lleva a Iowa de regreso a la Final Four con 41 puntos

La escolta de Iowa, Caitlin Clark, reacciona ante la multitud antes de cortar un trozo de la red después de que Iowa derrotó a LSU en un juego de baloncesto universitario de ocho rondas Elite durante el Torneo de la NCAA, el lunes 1 de abril de 2024, en Albany, Nueva York (Foto AP/Hans Pennink)

ALBANY, Nueva York – Caitlin Clark realizó otra actuación sensacional para llevar a Iowa a su segunda Final Four consecutiva.

La escolta superestrella de los Hawkeyes, cuyas hazañas récord han atraído una atención sin precedentes al baloncesto femenino, anotó nueve triples y terminó con 41 puntos y 12 asistencias cuando Iowa eliminó al campeón nacional defensor LSU del Torneo de la NCAA con una victoria 94-87. en la noche del lunes.

“Es increíble estar de vuelta en la Final Four. Es muy difícil volver allí”, dijo Clark. “Esta región fue realmente difícil, pero nos dijimos que somos la única semilla por una razón”.

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Iowa (33-4), primer favorito, jugará contra UConn o el sur de California en las semifinales nacionales el viernes por la noche en Cleveland.

El muy esperado enfrentamiento del lunes fue una revancha del juego de campeonato nacional del año pasado ganado por LSU, que atrajo un récord de 9,9 millones de espectadores.

Ambos equipos hubieran deseado que este encuentro hubiera llegado más tarde en el torneo en lugar de estar en juego un puesto en la Final Four, pero eso estaba fuera de su control.

Clark, quien también anotó 41 puntos en la final regional el año pasado, y Angel Reese de LSU ofrecieron un espectáculo memorable para la multitud agotada y los millones de espectadores.

“Creo que es fantástico para el deporte poder ser parte de la historia. Como dije, no importa cómo fuera esta noche, sé que esta iba a ser una noche para siempre”, dijo Reese, quien anotó 17 puntos y 20 rebotes antes de ser eliminado por faltas con 1:45 por jugarse. “Y simplemente poder ser parte de la historia es fantástico. Jugar contra otro gran jugador, por supuesto, siempre es increíble”.

Clark ya se declaró para el draft de la WNBA de este año. Reese también tendrá que tomar una decisión sobre si convertirse en profesional o regresar para una temporada más.

Caitlin Clark Iowa vence a LSU

La guardia de Iowa Caitlin Clark (22), la guardia Sydney Affolter (3) y la guardia de Iowa Kate Martin (20) celebran después de derrotar a LSU en un juego de baloncesto universitario de ocho rondas Elite durante el torneo de la NCAA, el lunes 1 de abril de 2024, en Albany, Nueva York. (Foto AP/Mary Altaffer)

Con el partido empatado a 45 después de una primera mitad entretenida, Clark tomó el mando en el tercer cuarto. El líder anotador de todos los tiempos de la División I de la NCAA acertó cuatro triples, cada uno más profundo que el anterior. Su cuarto del trimestre, de la gama de su logotipo característico, fue 61-52. También fue el número 538 de su carrera, lo que la convirtió en la líder de todos los tiempos en esa categoría entre los jugadores de la División I de la NCAA, superando a Taylor Robertson de Oklahoma.

“No hay mucha estrategia. Tienes que protegerla. Nadie más parece ser capaz de defenderla”, dijo el entrenador de LSU, Kim Mulkey. “Ni siquiera la defendimos el año pasado cuando les ganamos. Ella es simplemente una jugadora generacional y simplemente hace que todos los que la rodean sean mejores”.

Flau’jae Johnson anotó 23 puntos para el sembrado No. 3 LSU (31-6), que no logró convertirse en el primer campeón repetido desde UConn en 2016.

Kate Martin anotó 21 puntos para Iowa y Sydney Affolter añadió 16.

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La ventaja de Iowa se disparó a 65-52 antes de que LSU anotara seis puntos seguidos. Los Tigres perdían 69-58 al inicio del último cuarto antes de anotar los primeros cinco puntos para acercarse 69-63.

Pero no se acercaron más porque Clark no dejaría que los Hawkeyes perdieran. Su noveno triple, que empató el récord de un solo juego de March Madness, puso el marcador 80-69 con 5:05 por jugarse. Ella bombeó su pecho mientras corría de regreso a la cancha y le gritaba a la multitud que la adoraba.

“Me emocioné por un segundo”, dijo Clark. “Cuando juegas contra un equipo como LSU, nunca quedan fuera del juego. No importa cuál sea el tiempo o el puntaje. No empieces a celebrar ni te emociones demasiado. Van a luchar hasta el final”.

El partido empezó rápido y el primer cuarto fue un clínica ofensiva por parte de ambos equipos. Clark anotó temprano, para deleite de una multitud pro-Iowa. Acertó un triple al comienzo del juego, rompiendo el empate con Diana Taurasi en la mayor cantidad de triples en la historia del torneo femenino de la NCAA.

Iowa lideraba 17-9 antes de que Mulkey pidiera tiempo muerto. Eso pareció calmar a su equipo cuando los Tigres superaron a los Hawkeyes 22-9 el resto del cuarto detrás de Reese, quien terminó los primeros 10 minutos con 10 puntos, cinco rebotes y tres asistencias además de dos robos.

Los Tigres se asustaron en el segundo cuarto cuando Reese cayó tratando de bloquear el tiro de Clark. Se giró el tobillo derecho ante una cámara de televisión en la línea de fondo y saltó de la cancha. Los entrenadores lo miraron y ella montó en bicicleta estática durante unos minutos antes de regresar al juego. Reese tardó un poco más en subir a la cancha, pero por lo demás no pareció verse afectado.

Johnson hizo un tiro acrobático justo antes del descanso para empatar el juego. Clark anotó 19 puntos en la primera mitad.

MÁS DISCOS DE CLARK

Clark rompió el récord de asistencias del torneo de la NCAA de 136 que ostentaba Temeka Johnson de LSU. Clark tiene 140. Igualó a Courtney Moses de Purdue en 2012 y a Kia Nurse de UConn en 2017 con sus nueve triples.


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“Mi tiro se sintió bien en los calentamientos. Ayuda cuando haces tus primeros 3 como tirador”, dijo Clark. “Hice mi primero al comenzar la segunda mitad, eso también ayuda. Es bueno tener un juego en el que obtuve buenas miradas de 3”.

HASTA LA PRÓXIMA

Los Hawkeyes sólo jugaron en las semifinales nacionales una vez antes de la temporada pasada, y eso fue en 1993.



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