It Takes Guts to Fix Wind Turbines for a Living

Quizás pienses que son majestuosos. Quizás pienses que son una monstruosidad. No importa lo que piense acerca de las turbinas eólicas, habrá muchas más en los próximos años. Y alguien tendrá que mantener a cada uno de ellos girando. De hecho, se estima que el técnico en reparación de aerogeneradores es uno de los empleos de más rápido crecimiento en los EE. UU. esta década, con al menos 5.000 nuevos puestos para 2032. Un veterano de la energía eólica terrestre que ha estado haciendo el trabajo durante 13 años le cuenta a WIRED cómo es.

Lo primero es lo primero: Si odias las alturas, ser técnico en turbinas eólicas probablemente no sea tu carrera. Claro, hemos tenido personas que no se sienten cómodas con las alturas y han tenido éxito en el trabajo. Pero puedo decir con seguridad que estás subiendo 300 pies por día. (A veces literalmente: los parques eólicos más antiguos tienen turbinas a las que se puede subir mediante escaleras, aunque la mayoría de los lugares ahora utilizan un sistema de ascensor o carrito).

Una base mecánica o eléctrica es útil. Conseguí un trabajo con un constructor nada más terminar la escuela secundaria y trabajé hasta que el mercado inmobiliario cayó alrededor de 2008. Fue entonces cuando decidí inscribirme en un programa vocacional de un año para capacitarme en generación de energía, con un gran enfoque en energía eólica. Me contrataron inmediatamente después de la escuela y básicamente viajé por los Estados Unidos como técnico eólico. Por esa época, hubo un gran impulso para la generación eólica. Y realmente, ese impulso no ha cesado. Estamos en un mundo en este momento donde simplemente estamos tratando de mantener el ritmo. Realmente quiero consolidar las energías renovables como el principal medio de generación de energía en el futuro. Algunos de mis mejores días en el trabajo han sido cuando soy el primero en tocar alguna tecnología nueva, descubrirla y encontrar respuestas antes que nadie.

Es un trabajo manual, ¿verdad? Es un día de 7 a 3, de 7 a 5, cinco días a la semana. Debe aceptar tareas de guardia y horas extra durante el fin de semana. Entonces estás en el campo, estás en los elementos. Ese es el mayor desafío. En el Medio Oeste, voy de un extremo al otro: los meses calurosos y húmedos del verano y luego los meses helados. Te vistes según el clima. Casi todas las empresas para las que he trabajado te dan un subsidio para equipo como pasamontañas, calentadores de manos, calentadores de pies, petos y chaquetas gruesas.

En un día normal, entras y evalúas el estado del parque eólico con tu equipo. (Por lo general, trabaja en equipos de dos o tres personas y pasa más tiempo con ellos que con su propia familia). Si una turbina tiene un problema y no funciona, debe solucionarlo primero. Sin embargo, la mayoría de las veces estás ahí afuera simplemente haciendo mantenimiento de rutina. ¿Sabes que tu auto necesita un cambio de aceite, rotación de llantas, cambio de filtro de aire? Lo mismo se aplica a las turbinas eólicas. Tenemos que engrasar los rodamientos. Apretamos todos los tornillos y nos aseguramos de que no se haya soltado nada. Cambiamos el aceite y limpiamos la turbina. Si una granja tiene 100 turbinas, digamos, entonces tendrá que realizar 200 controles de mantenimiento ese año. Por lo general, una verificación toma un día entero y lo hace cuatro o cinco días seguidos. El trabajo puede volverse monótono. También requiere mucha mano de obra. Si falla algo como una caja de cambios o un generador, esos son componentes grandes y pesados; esos pueden ser los días más difíciles.

El trabajo ha mejorado con los años. Las empresas están empezando a hacer que la turbina se ajuste al técnico. Entonces, ya sabes, no tienes que maniobrar tu cuerpo de una manera que no sea natural. O facilitan el acceso a las cosas desde una escalera para que no te pongas en una posición comprometida. El trabajo no consiste sólo en volver a poner las turbinas en servicio. Se trata de hacer eso y volver a casa de la misma manera que viniste al trabajo.

Puede trabajar como propietario-operador, donde se presenta en el mismo sitio todos los días, o puede ser un técnico eólico ambulante. Hay empresas contratistas que tienen personas que hacen cualquier cosa, desde reparación de componentes hasta proyectos de revisión importantes.

Para un propietario-operador en los EE. UU., puede esperar entre $ 25 y $ 50 por hora. Si ha trabajado más de cinco años en la industria y es muy competente en su oficio, probablemente pueda esperar ganar entre $ 35 y $ 40. Si estás en el sindicato (yo estoy en el Sindicato de Trabajadores de Servicios Públicos de Estados Unidos), cuesta entre 50 y 65 dólares la hora. He trabajado en puestos sindicalizados y no sindicalizados.

Tengo 13 años en este campo, mi colega tiene 10 y se nos considera veteranos, lo cual no es típico en la mayoría de las industrias. Todavía existe esta sensación de novedad y parece haber muchas oportunidades para alguien que quiera hacer una carrera por sí mismo. Ya sabes, el cielo es realmente el límite.

—Contado a Caitlin Kelly

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