26 millones de toneladas de ropa terminan cada año en los vertederos de China, impulsadas por la moda rápida

26 millones de toneladas de ropa terminan cada año en los vertederos de China, impulsadas por la moda rápida

En una fábrica de la provincia de Zhejiang, en la costa este de China, dos montones de ropa de algodón y sábanas desechadas, separadas de forma imprecisa en colores oscuros y claros, se apilan en el suelo de un taller. Mangas de chaquetas, cuellos y etiquetas de marcas sobresalen de las pilas mientras los trabajadores introducen las prendas en las máquinas trituradoras.

Es la primera etapa de una nueva vida para los textiles, parte de un esfuerzo de reciclaje en la Compañía Textil Wenzhou Tiancheng, una de las plantas de reciclaje de algodón más grandes de China.

Los residuos textiles son un problema mundial urgente, con solo un 12% reciclado en todo el mundosegún la fundación sin fines de lucro Ellen MacArthur Foundation, dedicada a la sostenibilidad de la moda. Incluso menos, solo el 1%, se recicla para fabricar prendas nuevas; la mayoría se utiliza para artículos de bajo valor, como material aislante o relleno de colchones.

Ahora aquí está el problema más urgente que en China, El mayor productor y consumidor de textiles del mundo, donde, según estadísticas gubernamentales, se desechan cada año más de 26 millones de toneladas de ropa, la mayor parte de las cuales acaban en vertederos.

Y fábricas como ésta apenas hacen mella en un país cuya industria textil está dominada por la “moda rápida”: ropa barata hecha de materiales sintéticos no reciclables, no de algodón. Los materiales sintéticos, que se producen a partir de petroquímicos que contribuyen al cambio climático y a la contaminación del aire y del agua, representan el 70% de las ventas de ropa en China.

La huella de China es mundial: Las marcas gigantes del comercio electrónico Shein y Temu convertir al país en uno de los mayores productores mundiales de moda barata, vendiendo en más de 150 países.

Para lograr un impacto que cambie las reglas del juego, es necesario que las principales marcas de ropa chinas adopten lo que el experto en moda Shaway Yeh llama “sostenibilidad circular”, de modo que se evite por completo el desperdicio.

“Hay que empezar con fibras reciclables y luego todos esos desechos textiles se podrán reutilizar”, explicó.

Pero ese es un objetivo difícil de alcanzar: según el gobierno chino, solo alrededor del 20% de los textiles de China se reciclan, y casi todo eso es algodón.

El algodón chino tiene sus propias particularidades, afirmó Claudia Bennett, de la fundación sin fines de lucro Human Rights Foundation. Gran parte de él proviene del trabajo forzado que la minoría étnica uigur del país realiza en la provincia de Xinjiang.

“Una de cada cinco prendas de algodón a nivel mundial está vinculada al trabajo forzado uigur”, dijo Bennett.

En mayo, Estados Unidos bloqueó las importaciones de 26 comerciantes y almacenes de algodón chinos para evitar la producción de productos con mano de obra forzada uigur. Pero como la cadena de suministro es tan imprecisa, el algodón uigur se utiliza en prendas producidas en otros países que no llevan la etiqueta “hecho en China”, dijo Bennett.

“Muchas, muchísimas, muchísimas marcas de ropa están vinculadas al trabajo forzado uigur a través del algodón”, afirmó. “Se esconden detrás de la falta de transparencia en la cadena de suministro”.

Si bien China es líder mundial en la producción de automóviles eléctricos y transporte público eléctrico y se ha fijado el objetivo de lograr la neutralidad de carbono para 2060, sus esfuerzos por promover la sostenibilidad de la moda y el reciclaje de textiles han quedado en segundo plano.

Según un informe de este año elaborado por una organización independiente Remake del organismo de control de la moda Al evaluar a las principales empresas de ropa en sus prácticas ambientales, de derechos humanos y de equidad, hay poca responsabilidad entre las marcas más conocidas.

El grupo le dio a Shein, cuyo mercado en línea agrupa a unas 6.000 fábricas de ropa chinas bajo su marca, sólo 6 de los 150 puntos posibles. Temu obtuvo cero.

La marca estadounidense SKIMS, cofundada por Kim Kardashian, y la marca de precios económicos Fashion Nova también obtuvieron cero puntos. El minorista estadounidense Everlane fue el que obtuvo la puntuación más alta, con 40 puntos, y solo la mitad de ellos correspondieron a prácticas de sostenibilidad.

La política interna de China no ayuda.

El algodón reciclado de ropa usada tiene prohibido utilizarse para confeccionar prendas nuevas en China. Esta norma tenía como objetivo inicial acabar con las operaciones chinas efímeras que reciclan material sucio o contaminado.

Pero ahora eso significa que las enormes bobinas de hilo de algodón tejido en forma de cuerda, producidas en la fábrica Tiancheng de Wenzhou a partir de ropa usada, sólo pueden venderse para exportación, principalmente a Europa.

Para empeorar las cosas, de todos modos muchos consumidores chinos no están dispuestos a comprar artículos usados, algo que el director de ventas de la fábrica de Wenzhou, Kowen Tang, atribuye al aumento de los ingresos familiares.

“Quieren comprar ropa nueva, cosas nuevas”, dijo sobre el estigma asociado con la compra de ropa usada.

Aun así, entre los jóvenes chinos, una creciente conciencia de la sostenibilidad ha contribuido al surgimiento de incipientes empresas de ropa “rehecha”.

El diseñador Da Bao, de 30 años, fundó Times Remake en 2019, una marca con sede en Shanghái que toma ropa de segunda mano y la transforma en prendas nuevas. En el taller de la empresa en Shanghái, los sastres trabajan con jeans y sudaderas de segunda mano y los cosen para crear nuevas y divertidas prendas.

La empresa, que comenzó con Da Bao y su suegro publicando sus diseños únicos en línea, ahora tiene una tienda insignia en el moderno distrito Jing’an de Shanghai, que vende sus prendas rehechas junto con artículos vintage, como chaquetas Levi’s y Carhartt.

Los diseños son “una combinación del estilo pasado y la estética de la moda actual para crear algo único”, dijo Bao.

Zhang Na tiene una marca de moda, Reclothing Bank, que vende ropa, bolsos y otros accesorios hechos de materiales como botellas de plástico, redes de pesca y sacos de harina.

Las etiquetas de los artículos tienen códigos QR que muestran su composición, cómo se fabricaron y la procedencia de los materiales. Zhang recurre a métodos de producción ya consolidados, como las fibras textiles hechas a partir de hojas de piña, una tradición centenaria que tiene su origen en Filipinas.

“Básicamente, podemos desarrollar miles de nuevos tejidos y nuevos materiales”, dijo.

Reclothing Bank comenzó a funcionar en 2010 para “dar nueva vida a las cosas viejas”, dijo Zhang sobre su tienda en un histórico callejón de Shanghái con una mezcla de arquitectura occidental y china. Una gran caja de depósito para ropa usada se encontraba afuera de la entrada.

“Los objetos antiguos en realidad transmiten muchos recuerdos y emociones a la gente”, afirmó.

Zhang dijo que ha visto crecer la conciencia sobre la sostenibilidad desde que abrió su tienda, con clientes principales de entre 20 y 30 años.

Bao Yang, una estudiante universitaria que visitó la tienda durante una visita a Shanghai, dijo que estaba sorprendida por la sensación de la ropa.

“Creo que es increíble, porque cuando entré por la puerta por primera vez, escuché que muchas de las prendas en realidad estaban hechas de conchas o cáscaras de maíz, pero cuando toqué la ropa en detalle, no tenía ni idea de que tendrían esta sensación tan cómoda”, dijo.

Aun así, reconoció que comprar ropa sostenible es difícil. “La gente de mi edad es más adicta a la moda rápida o no piensa en la sostenibilidad de la ropa”, afirmó.

Las prendas recicladas que se venden en tiendas como Reclothing Bank tienen un precio mucho más alto que las marcas de moda rápida debido a sus costosos métodos de producción.

Y ahí radica el verdadero problema, dijo Sheng Lu, profesor de estudios de moda y vestimenta en la Universidad de Delaware.

“Los estudios muestran repetidamente que los consumidores no están dispuestos a pagar más por ropa hecha con materiales reciclados y, en cambio, esperan un precio más bajo porque consideran que esa ropa está hecha de materiales de segunda mano”, dijo.

Dado que los costes de adquisición, clasificación y procesamiento de las prendas usadas son más elevados, no cree que la moda sostenible tenga éxito a gran escala en China, donde la ropa es muy barata de fabricar.

“Las empresas no tienen el incentivo financiero”, dijo.

Para un cambio real es necesario que haya “señales más claras desde arriba”, añadió, refiriéndose a objetivos gubernamentales como Los que impulsaron la industria de vehículos eléctricos de China.

Aun así, en China “el gobierno puede ser amigo de cualquier sector”, dijo Lu, por lo que si los líderes comunistas de China ven potencial económico, podría desencadenar un cambio de política que impulse nuevas inversiones en moda sustentable.

Pero por ahora, los conos de algodón envueltos en plástico y fuertemente enrollados que se cargaban en camiones afuera de la fábrica Tiancheng de Wenzhou se dirigían a mercados extranjeros, lejos de donde comenzó su viaje de reciclaje.

“La moda rápida definitivamente no ha pasado de moda” en China, afirmó Lu.

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