Cómo un migrante indio se convirtió en el “fotógrafo real” de los Emiratos Árabes Unidos y capturó el nacimiento del Dubái moderno

“No soy famoso, mi cámara es muy famosa. Esta cámara”.

Ramesh Shukla saca una cámara Rolleicord, un regalo de cumpleaños que le hizo su padre hace 70 años. Es la misma cámara con la que se fue de la India en 1965, la misma que ha tomado fotografías de jeques y líderes políticos, la misma que capturó la formación de una nación.

Shukla, que ahora tiene 85 años, ha contado y vuelto a contar la historia de su vida tantas veces que es difícil precisar los detalles, mitificados en una serie de momentos esenciales que cuentan la historia de un valiente aventurero que se zarpó en busca de fortuna y oportunidades.

El fotógrafo Ramesh Shukla se mudó a Dubái en 1965. Cortesía de Four Seasons Ramesh Gallery

Según cuenta, el fotógrafo, que entonces tenía 26 años, se embarcó en un barco desde Bombay (hoy Mumbai) hasta los Estados de la Tregua (hoy Emiratos Árabes Unidos, pero que en aquel momento eran un conjunto de emiratos independientes a lo largo de la costa oriental de la península Arábiga). Llegó al puerto de Sharjah con solo un dólar en el bolsillo y unos cuantos rollos de película, y se subió a un carro tirado por un burro, y luego a una motocicleta, para viajar a Egipto. Dubái:No es la metrópolis resplandeciente que es hoy, sino un polvoriento pueblo de pescadores sin carreteras, rodeado de enormes extensiones abiertas de desierto.

“En mi casa no había agua ni electricidad. Era muy difícil”, dice Shukla. Eso no le impidió salir y documentar a los pescadores, buscadores de perlas y camelleros que vivían en el pequeño asentamiento costero. Pero el cambio estaba en el horizonte. Los Estados de la Tregua, aunque no eran una colonia, formaban parte de un “protectorado británico” que pronto terminaría, y el petróleo se había descubierto en el Golfo Pérsico solo unos años antes, con las primeras exportaciones que empezaban a crear riqueza para la pequeña población emiratí.

En aquella época, había muy pocas personas en la región con la habilidad, los conocimientos técnicos y el equipo necesarios para producir fotografías de la calidad que Shukla podía producir. Su gran oportunidad llegó cuando asistió a una carrera de camellos en Sharjah en 1968. Ese día, los jeques de los distintos emiratos estaban presentes y Shukla tomó una foto del grupo sentado al costado de la pista.

El jeque Zayed y el jeque Rashid observan una carrera de camellos en Sharjah, 1968. - Ramesh Shukla
El jeque Zayed y el jeque Rashid observan una carrera de camellos en Sharjah, 1968. – Ramesh Shukla
El amigo de Shukla capturó el momento en que el jeque Zayed firmó su foto en la pista de camellos. - Cortesía de Four Seasons Ramesh Gallery
El amigo de Shukla capturó el momento en que el jeque Zayed firmó su foto en la pista de camellos. – Cortesía de Four Seasons Ramesh Gallery

Entre ellos se encontraba el jeque Zayed Bin Sultan Al Nahyan, el difunto emir de Abu Dhabi, a quien a menudo se hace referencia como el “padre fundador” de los Emiratos Árabes Unidos. Al día siguiente, regresó al hipódromo y le presentó la foto al jeque Zayed, pidiéndole su bendición, y eso lo cambió todo. “Cuando vio la foto, el jeque Zayed me dijo: ‘Tú eres Fannan’ (que significa “artista” en árabe)”, cuenta Shukla.

Capturando la historia

Después de la carrera de camellos, Shukla fue invitado a eventos oficiales como fotógrafo, accediendo a lugares y personas con los que solo podría haber soñado unos años antes. Entabló amistad con la realeza y el jeque Rashid bin Saeed Al Maktoum, gobernante de Dubai hasta su muerte en 1990, lo alentó a quedarse en los Emiratos, por lo que en 1970, su esposa y su hijo se unieron a él en Dubai.

“En el lugar donde crecí, teníamos una habitación que era nuestra sala de estar, nuestra cocina y el cuarto oscuro”, explica Neel Shukla, el hijo de Ramesh. “Teníamos thalis, la forma india de comer: es una placa de acero sobre la que se colocan diferentes verduras, dal y roti. Ese mismo thali se usaba para comer y revelar películas”.

Ramesh Shukla (izquierda) con su esposa, Taru, y su hijo, Neel, a orillas del Dubai Creek en la década de 1970. - Cortesía de Four Seasons Ramesh Gallery
Ramesh Shukla (izquierda) con su esposa, Taru, y su hijo, Neel, a orillas del Dubai Creek en la década de 1970. Cortesía de Four Seasons Ramesh Gallery

Neel recuerda que los recursos eran escasos, especialmente el agua, que llegaba en burros desde pozos del desierto. El agua que se utilizaba para revelar las fotografías debía medirse con precisión, y la esposa de Shukla, Taru, desempeñaba un papel fundamental en el trabajo de su marido: mientras él fotografiaba los acontecimientos, ella tomaba notas técnicas que influirían en el modo en que se revelarían las fotografías más tarde, como la iluminación, la exposición y la velocidad de obturación.

“Sin mi familia, mi esposa y mi hijo, no podría hacer nada”, dice Ramesh Shukla. El 2 de diciembre de 1971, Shukla fue convocado para participar en un momento de enorme importancia histórica para la región: la firma del acuerdo de unificación que unió a seis de los emiratos (Abu Dabi, Dubái, Sharjah, Umm Al-Qaywayn y Ajman) para formar los Emiratos Árabes Unidos. (Ras Al-Khaimah se unió como séptimo emirato apenas dos meses después).

La foto de Shukla del jeque Zayed firmando la declaración de unificación es instantáneamente reconocible para quienes viven en el país, incluso 50 años después, gracias a su uso en el nuevo billete de 50 dirhams, impreso en 2021 para celebrar el 50.º aniversario de la nación.

El jeque Zayed Bin Sultan Al Nahyan, difunto emir de Abu Dhabi, firma el acuerdo para formar los Emiratos Árabes Unidos el 2 de diciembre de 1971. - Ramesh Shukla
El jeque Zayed Bin Sultan Al Nahyan, difunto emir de Abu Dhabi, firma el acuerdo para formar los Emiratos Árabes Unidos el 2 de diciembre de 1971. – Ramesh Shukla
Las fotografías de Shukla de los padres fundadores de los Emiratos Árabes Unidos (arriba) y del jeque Zayed firmando (abajo) aparecen en el billete de 50 dirhams. - Cortesía de Four Seasons Ramesh Gallery
Las fotografías de Shukla de los padres fundadores de los Emiratos Árabes Unidos (arriba) y del jeque Zayed firmando (abajo) aparecen en el billete de 50 dirhams. Cortesía de Four Seasons Ramesh Gallery

Una cámara “mundialmente famosa”

Shukla continuó documentando Dubai y los Emiratos durante las décadas de 1970, 1980 y 1990, aunque todavía tiene “cientos” de rollos de película sin revelar de este período. Todavía los está revelando, liberando invisible Imágenes de los jeques en exposiciones cada pocos años.

En un intento de continuar con su legado, Shukla, con la ayuda de su hijo, Neel, ha creado un laboratorio oscuro para enseñar a la próxima generación de fotógrafos emiratíes las habilidades técnicas de la fotografía analógica. El curso de “clase magistral” de un año de duración, que comenzará en septiembre de este año para 10 estudiantes, es gratuito a través de Dubai Culture, una organización gubernamental. Shukla espera que les dé a los fotógrafos jóvenes la oportunidad de adquirir habilidades que se están perdiendo desde la llegada de la fotografía digital.

Ramesh Shukla, que ahora tiene 85 años, todavía conserva su cámara Rolleicord. - Cortesía de Four Seasons Ramesh Gallery
Ramesh Shukla, que ahora tiene 85 años, todavía conserva su cámara Rolleicord. – Cortesía de Four Seasons Ramesh Gallery

“Se graduarán bajo la tutela de mi padre y tendrán el prestigio de haber sido enseñados por el fotógrafo de los Padres Fundadores”, dice Neel Shukla. A lo largo de los años, la fotografía de Shukla se ha recopilado en libros y se ha exhibido en exposiciones como un testimonio vital de la formación del país. Si bien su nombre aparece en los libros y carteles, él insiste en que fue la Rolleicord la que hizo todo el trabajo. “Le dije a mi padre: ‘Papá, algún día haré que esta cámara sea famosa en todo el mundo’”, dice. “Este es mi sueño”. Con millones de copias de sus libros distribuidas solo en los últimos años, es seguro decir que lo logró.

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