El prospecto salvaje Riley Heidt está listo para el siguiente paso después de firmar un contrato de nivel de entrada

El último día de juego de la temporada regular de la Western Hockey League comenzó temprano para Riley Heidt.

El 23 de marzo, alrededor de las 8 de la mañana, se dirigió a la pista de Prince George Cougars, su segundo hogar en los últimos tres años. En el vestuario, posó para las fotos para conmemorar la firma de un contrato inicial de tres años por 2.850.000 dólares con Minnesota Wild.

Pero aún tenía trabajo por hacer para los Cougars de Columbia Británica, y aún podría hacerlo. Esa noche, dos días antes de cumplir 19 años, Heidt anotó su primer triplete de la temporada en la victoria de Prince George por 5-2 sobre los Kamloops Blazers.

“Fue una noche que nunca olvidaré”, dijo Heidt. “Es una muestra de todo el trabajo duro y para mí ese es el primer paso”.

Ese “primer paso” es el camino hacia el objetivo de Heidt de debutar en la NHL con el Wild. Su contrato con Minnesota demuestra que el Wild espera que el pívot de 5 pies y 11 pulgadas y 183 libras algún día logre números en la NHL como los que ha logrado en la WHL.

“Muchos jugadores reciben el disco y entran en la zona ofensiva, y tienen que reducir la velocidad para hacer una jugada. Riley no tiene que hacer eso”, dijo el director de desarrollo de jugadores de Wild, Brad Bombardir. “Ve el hielo muy bien y sigue jugando a gran velocidad”.

La selección número 64 del draft de 2023 fue tercera en general en puntos esta temporada de la WHL (117), anotando 37 goles y registrando 80 asistencias en 66 juegos, frente a los 97 puntos de la temporada anterior.

“Él viene al campamento y siempre les decimos a todos estos muchachos, no dejen que los mandemos a casa”, dijo Bombardir, destacando la competitividad de Heidt – el “resentimiento”, especialmente después de no haber sido nombrado para la lista del Mundial Juvenil de Canadá el invierno pasado – podría traducirse al siguiente nivel.

Como aún no ha cumplido los 20 años, Heidt tiene dos opciones para la próxima temporada: formar parte del plantel de los Wild o regresar a la WHL. Minnesota no puede activarlo y enviarlo a la filial de la AHL en Iowa hasta que supere la edad mínima para jugar en categorías inferiores la próxima temporada.

El nativo de Saskatoon, Sask., proviene de una familia de hockey que jugaba en una pista construida por su padre en el patio trasero de su casa, compitiendo con su hermano y hermana mayores, quienes jugaban en la universidad. Prince George eligió a Heidt en segundo lugar en el draft de la WHL de 2020. Cuando se convirtió en el líder de puntos de todos los tiempos de los Cougars en febrero, el equipo lo sorprendió en el vestuario con un video homenaje Presentando a su familia y amigos.

Después de patinar en los campos de entrenamiento y desarrollo de los Wild el año pasado, Heidt tuvo una mejor idea de lo que se necesitaría para dar el salto de la WHL a los profesionales: “un juego completamente diferente”, lo llamó. Esta temporada, quería complementar sus números ofensivos con mejoras defensivas y se enorgullecía de estar en el hielo para el juego de penales de los Cougars.

“Me gusta dar velocidad con las manos e intentar crear jugadas”, dijo Heidt. “Me encanta preparar el terreno de juego para mis compañeros y creo que también soy un gran tirador. Pero creo que mi proceso de pensamiento es probablemente mi mayor fortaleza”.

Si Heidt regresa a la WHL, podría ser algo que entusiasme a los Cougars, pero ¿a sus oponentes? No tanto.

“Los números que ha logrado son una locura”, dijo Ryder Ritchie, la selección de segunda ronda del Wild en 2024 que jugó contra Heidt en la WHL. “Es tan hábil, tan talentoso ofensivamente, tan inteligente, definitivamente alguien con quien quieres jugar”.

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