La camelina es el cultivo del combustible para aviones y de aguas más limpias, pero ¿la cultivarán los agricultores?

La camelina es el cultivo del combustible para aviones y de aguas más limpias, pero ¿la cultivarán los agricultores?

CHATFIELD, Minnesota – Una pequeña multitud se ha reunido en este campo de color marrón caramelo que se extiende a lo largo de una pequeña subdivisión de la ciudad para observar cómo una cosechadora roja de Case IH se detiene en la calle. En el límite de la zona Driftless, en el sureste de Minnesota, se está llevando a cabo un experimento.

La estrella de estas pocas hectáreas es la camelina plantada en invierno. Este cultivo milagroso podría impulsar los motores a reacción del futuro y limpiar los cursos de agua de las colinas ricas en karst del Alto Medio Oeste. Pero antes de que puedan florecer las posibilidades sostenibles, los agricultores necesitan saber si esta oleaginosa intermedia y musculosa puede crecer realmente durante los inviernos notoriamente fríos y las primaveras suaves de la región.

Todo comienza en un campo en las afueras de Chatfield.

“La camelina es extremadamente resistente al invierno”, dijo Anna Teeter, gerente del programa de semillas oleaginosas novedosas de Cargill, con sede en Minnetonka, el comerciante mundial de materias primas que se ha asociado con agricultores este año para cultivar 2000 acres de camelina en Minnesota y Dakota del Norte. “La mayoría de los agricultores nunca aprenden cómo hacer un nuevo cultivo”.

Los agricultores de los campos de Chatfield, al igual que los del Alto Medio Oeste, cultivan principalmente maíz y soja, que son productos básicos para la alimentación animal y los biocombustibles y son muy rentables. Pero el sistema de doble cultivo también ha provocado la contaminación de los cursos de agua y la emisión de gases de efecto invernadero.

En el esfuerzo global por construir una agricultura sustentable, los defensores buscan mejores cultivos que mantengan el suelo cubierto desde noviembre hasta abril, el agua subterránea en su lugar, el carbono fuera de la atmósfera y los nutrientes dentro del suelo.

Los agricultores dicen que necesitan mercados más que programas, un estribillo que los funcionarios de Cargill escuchan alto y claro.

“Estamos tratando de introducir esa tercera cosecha en un ciclo de dos años”, dijo Lyle DePauw, director de innovación de cultivos de Cargill. “Yo no lo llamaría un producto básico todavía”.

Casi el 3% de los 26 millones de acres de tierras de cultivo de Minnesota tienen un cultivo de cobertura ambientalmente seguro durante el invierno. A menudo, la protesta de los agricultores es que la región es demasiado fría. Algunos también pueden quejarse de cultivar algo que no llevarán al mercado. Tienen que eliminar muchos cultivos de cobertura, como la arveja peluda, en el verano.

El otoño pasado, Cargill lanzó el proyecto piloto con un par de docenas de productores. En febrero, el gigante de las materias primas anunció una inversión de 2,5 millones de dólares con la Iniciativa Forever Green de la Universidad de Minnesota, reconocida mundialmente (una incubadora para el desarrollo de los cultivos agrícolas del futuro) para desarrollar nuevas semillas oleaginosas.

Y el miércoles, Cargill anunció una nueva asociación de investigación con Forever Green, apoyándose en la experiencia técnica (incluido un laboratorio en Fort Collins) para desarrollar más rápidamente cultivos regenerativos como la camelina.

Todo es parte de una danza cuidadosamente orquestada para establecer un sistema de cultivo para la camelina, desde los productores hasta los procesadores y los compradores.

Mitch Hunter, director asociado de Forever Green, dijo que la demanda de Camelina se ha acelerado a medida que la industria y los gobiernos miran hacia la aviación sustentable.

“No se puede cultivar un millón de acres de la noche a la mañana”, dijo Hunter. “Pero nuestra asociación con Cargill nos está permitiendo hacerlo con bastante rapidez”.

Durante más de una década, la Marina de Estados Unidos ha probado la mezcla de combustibles derivados de la camelina con el combustible para aviones de combate. A principios de 2016, Forever Green comenzó a cultivar semillas oleaginosas, incluida la camelina, que es un miembro de la familia de la mostaza y nativa del Mediterráneo, para su uso en un sistema de cultivo en relevo con soja.

Una de las preocupaciones ha sido el tamaño de la semilla. Una semilla de camelina es mucho más pequeña que una de soja. Una de las tareas de los investigadores, dijo Hunter, será crear una semilla más grande que pueda funcionar con la maquinaria agrícola establecida. Por ahora, una planta de trituración en West Fargo procesará la cosecha de este verano.

El grupo de agricultores que se presentaron se encuentra entre los primeros en ver el cultivo con gran potencial creciendo en sus campos. Cargill dijo que quieren multiplicar por diez la cantidad de acres de camelina. Una segunda ronda del proyecto piloto se abre para los productores de Minnesota y las Dakotas en agosto.

Paul Novotny, un agricultor del sureste de Minnesota que también es miembro del Ayuntamiento de Chatfield, tiene antiguas plantaciones de Kernza en los bordes de su campo. Probó con el pasto de trigo perenne, otro cultivo maravilloso con linaje de Forever Green, en esta parcela de tierra que cultiva cerca de la escuela primaria.

“El origen de todo esto es la calidad del agua”, dijo Novotny. “Tenemos agua de gran calidad, pero la llaman ‘agua joven’. Cuando llegue a la superficie, en 15 años, podremos beberla, mientras que en muchos lugares tiene 30 o 40 años”.

Este año, los campos de Novotny en lo alto de una loma en Chatfield son una de las parcelas de prueba para la camelina. Volvió a subirse a la cosechadora roja y giró el vehículo hacia el campo, bajando la trilladora.

Pronto, la cosechadora roja de Novotny avanza suavemente por los campos, como una cortadora de césped que devora la hierba. En la parte trasera, escupen semillas. Novotny detiene la máquina y el personal de Cargill y Forever Green se arrodilla para inspeccionar la cosecha.

“Esto no tiene tan mala pinta”, dijo Teeter.

Desde la distancia, una madre y tres niños observan detrás de la valla. Es inusual ver la cosecha en pleno verano, pero la planta podría ser el futuro y podría proteger el agua, incluso cuando los niños sean mayores.

Anna Teeter, directora del programa de semillas oleaginosas de Cargill, observa un campo de camelina, una semilla oleaginosa intermedia que podría revolucionar el futuro de la agricultura. (Anthony Souffle/Minneapolis Star Tribune/TNS)

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